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Palm Sunday

Today’s celebration joins two observances: the triumphal entry of Jesus into Jerusalem and the suffering and death that followed that. Ordinarily on Sunday, we celebrate and remember the Resurrection of Jesus. But with next Sunday being Easter, the great annual celebration of the Resurrection, this Sunday we prepare to celebrate that resurrection by remembering intensely his Passion and death. Each year, therefore, faithful Catholics will hear the entire account of Jesus’s suffering and death this week and his Resurrection next week. These two celebrations, of the Passion and Resurrection of the Lord, bracket Holy Week. But even if one cannot attend the observances of Holy Week, the Sunday liturgy alone allows us to hear and ponder the entire paschal mystery, which encompasses Jesus’s death and resurrection. ​The length and power of the Gospel, an entire two chapters from Mark’s Gospel, occupies our attention. But before that, the Church lays a foundation for understanding Jesus’s suffering and death with the beautiful second reading from St. Paul’s Letter to the Philippians, a powerful hymn to Christ as the God who emptied himself even to death on the Cross. This hymn expresses the mystery of Christ’s self-emptying love: that though he was in the form of God, he humbled himself, taking the form of a slave, even accepting death, death on a Cross. That death leads then to his exaltation, and his worship by all of creation. In Paul’s theology, the Cross reveals who Jesus truly is. ​This Philippians hymn gives the theology, and the Gospel gives the history, the story of how Jesus empties himself through his death on the Cross. This year, we hear Mark’s account, which ends with the centurion professing that Jesus truly was the Son of God, the climactic moment of Mark’s Gospel in which the Cross reveals who Jesus truly is. In the opening verse of his Gospel, Mark identifies Jesus as the Son of God (Mark 1:1), but as the story progresses, it is only demons who recognize him as such (cf. Mark 1:24; 5:7). In the center of Mark’s Gospel, Peter proclaims that Jesus is the Messiah, but he does not understand what that means, and earns Jesus’s rebuke for urging him against God’s plan of crucifixion (Mark 8:27-33). Jesus three times explains that the Messiah must suffer, die, and be raised, but Peter and the apostles do not understand (Mark 8:31; 9:31-32; 10:32-34). They are still looking for a glorious Messiah, but Jesus is a suffering servant, who came not to be served but to serve, and to give his life as a ransom for many (Mark 10:43). Jesus’s true identity as the Son of God can only be seen at the foot of the cross, and in proclaiming Jesus to be the Son of God, the centurion speaks for all of humanity and indeed all of creation. This is what the Philippians hymn demands: that every tongue shall “confess that Jesus Christ is Lord.” ​The context in which St. Paul uses this hymn in Philippians is important, for he is not primarily interested in teaching his readers about Christ, but in using the example of Christ to teach them how to live. If we read just before the point that the hymn begins in today’s reading, Paul is urging the Philippians to be of the same mind and have the same love, to do nothing from selfishness or conceit, but in humility to count others as better themselves. His point is that they should live after the model of Christ, in self-emptying love that is of service to each other. Their lives ought to conform to Christ’s. Mark does the same through his Gospel: Jesus’s suffering and death are the model for his disciples to follow. The point isn’t simply about Jesus, but it is about us, his disciples. We are to follow Jesus in his self-emptying love, embodied in lives of service: not to be served but to serve and to give our own lives for Christ and the gospel. In the words of the Spiritual Exercises of St. Ignatius, by following him in suffering, we will follow him in glory (Sp. Ex. 95). It is an eloquent answer to that fundamental question of human existence, the problem of evil and suffering: a God who empties himself to suffer with us, and leads us through suffering into glory.

La celebración de hoy une dos celebraciones: la entrada triunfal de Jesús en Jerusalén y el sufrimiento y la muerte que le siguieron. Los domingos normalmente celebramos y recordamos la Resurrección de Jesús. Pero como el domingo próximo es Pascua, la gran celebración anual de la Resurrección, este domingo nos preparamos para celebrar esa resurrección recordando intensamente su Pasión y muerte. Cada año, por lo tanto, los fieles católicos escucharán el relato completo del sufrimiento y la muerte de Jesús en esta semana y su resurrección en la próxima semana. Estas dos celebraciones, la de la Pasión y la Resurrección del Señor, encierran la Semana Santa. Pero incluso si uno no puede asistir a las celebraciones de la Semana Santa, la liturgia del domingo por sí sola nos permite escuchar y reflexionar sobre todo el misterio pascual, que abarca la muerte y la resurrección de Jesús. La extensión y el poder del Evangelio, dos capítulos completos del Evangelio de Marcos, ocupan nuestra atención. Pero antes de eso, la Iglesia sienta las bases para comprender el sufrimiento y la muerte de Jesús con la hermosa segunda lectura de la Carta de San Pablo a los Filipenses, un poderoso himno a Cristo como el Dios que se despojó de sí mismo hasta la muerte en la Cruz. Este himno expresa el misterio del amor abnegado de Cristo: que aunque tenía la forma de Dios, se humilló, tomó la forma de un esclavo, aceptando incluso la muerte en la cruz. Esa muerte lleva entonces a su exaltación y adoración para toda la creación. En la teología de Pablo, la Cruz revela quién es realmente Jesús. Este himno de Filipenses da la teología, y el Evangelio da la historia, la historia de cómo Jesús se vacía a sí mismo a través de su muerte en la Cruz. Este año, escuchamos el relato de Marcos, que termina con el centurión profesando que Jesús realmente era el Hijo de Dios, el momento culminante del Evangelio de Marcos en el que la Cruz revela quién es realmente Jesús. En el versículo inicial de su Evangelio, Marcos identifica a Jesús como el Hijo de Dios (Marcos 1: 1), pero a medida que avanza la historia, solo los demonios lo reconocen como tal (cf. Marcos 1:24; 5: 7). . En el centro del Evangelio de Marcos, Pedro proclama que Jesús es el Mesías, pero no entiende lo que eso significa y se gana la reprimenda de Jesús por instarlo contra el plan de crucifixión de Dios (Marcos 8: 27-33). Jesús explica tres veces que el Mesías debe sufrir, morir y resucitar, pero Pedro y los apóstoles no lo entienden (Marcos 8:31; 9: 31-32; 10: 32-34). Todavía están buscando un Mesías glorioso, pero Jesús es un siervo sufriente, que no vino para ser servido, sino para servir y para dar su vida en rescate de muchos (Marcos 10:43). La verdadera identidad de Jesús como Hijo de Dios solo se puede ver al pie de la cruz, y al proclamar que Jesús es el Hijo de Dios, el centurión habla para toda la humanidad y, de hecho, para toda la creación. Esto es lo que exige el himno de Filipenses: que toda lengua “confiese que Jesucristo es el Señor”. El contexto en el que San Pablo usa este himno en Filipenses es importante, ya que no está interesado principalmente en enseñar a sus lectores acerca de Cristo, sino en usar el ejemplo de Cristo para enseñarles cómo vivir. Si leemos justo antes del punto en el que comienza el himno en la lectura de hoy, Pablo está instando a los filipenses a tener la misma mente y el mismo amor, a no hacer nada por egoísmo o vanidad, sino con humildad para considerar a los demás mejores que ellos mismos. Su punto es que deben vivir según el modelo de Cristo, en un amor desinteresado que se sirve el uno al otro. Sus vidas deben ajustarse a la de Cristo. Marcos hace lo mismo a través de su Evangelio: el sufrimiento y la muerte de Jesús son el modelo a seguir por sus discípulos. No se trata simplemente de Jesús, sino de nosotros, sus discípulos. Debemos seguir a Jesús en su amor desinteresado, encarnado en vidas de servicio: no para ser servidos, sino para servir y dar nuestras propias vidas por Cristo y el evangelio. En palabras de los Ejercicios espirituales de San Ignacio, siguiéndolo en el sufrimiento, lo seguiremos en la gloria (Esp. Ex. 95). Es una respuesta elocuente a esa cuestión fundamental de la existencia humana, el problema del mal y del sufrimiento: un Dios que se vacía para sufrir con nosotros y nos conduce a través del sufrimiento a la gloria.

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